That Loving Feeling: The Science Behind Attraction

What is love? It’s a hard enough question to contemplate, let alone answer. We all know what it feels like; flushed cheeks, clammy hands and a racing heartbeat are all sure fire signs that cupid’s arrow has struck home. But what about the science behind the emotion. How exactly is that loving feeling created, and just what are the physiological and psychological triggers behind it?…


Although research is still in its infancy, a number of hormones have been identified as key regulators in the development of love.

To begin with, the brain and adrenal glands begin to pump out prodigious amounts of dopamine, which enhances testosterone release. Dopamine itself acts on various organs, including the genitals and the sweat glands, to produce those physically embarrassing effects of attraction that we all know so well. It also influences the senses, causing a shift in mood and emotions, which leads to feelings of increased energy, excitement and happiness. Meanwhile, testosterone continues to bolster sexual desire.

Once the dopamine surge is well under way, there is a subsequent increase in the levels of the neurotransmitters norepinephrine and phenylethylamine (PEA). These help to produce a feeling of euphoria, whilst also focussing the individual’s attention and causing them to hone in on the object of their desire. The inability to sleep, often quoted as a side-effect of extreme love-sickness, is likely to represent a by-product of norepinephrine’s stimulatory effects, whilst PEA is responsible for feelings of giddiness and loss of appetite. Interestingly, if the infatuation doesn’t last, rapidly falling PEA levels are partly to blame for the resultant depression that is often experienced.

brain graph

If the initial interest does progress to a more long-term relationship, a whole new raft of hormones become involved. Oxytocin, the powerful agent released by both men and women during orgasm, increases in the body’s circulation in response to physical intimacy. One of its effects is to boost trust, an important prerequisite for stable long-term relationships and the reason behind its unofficial moniker as ‘the love hormone’.

Vasopressin works alongside Oxytocin and is predominately released after sex. An unusual mediator of love, vasopressin (aka, anti-diuretic hormone) works predominately with the kidneys to regulate urination and thirst. It’s role in long-term relationships was only discovered when scientists examined the prairie vole.

Prarie VolesLike humans, Prairie voles indulge in far more sex than is strictly necessary for the purposes of reproduction, and, like humans, form fairly stable pair-bonds.

However, when male prairie voles were given a drug that suppresses vasopressin, the bond with their partner immediately deteriorated. They completely lost their prior sense of devotion and ceased to defend their partner from the advances of new suitors.


The veritable soup of chemicals that we’ve just examined are, like all biological systems, an interconnected network of feedback loops, all dependent upon each other to exert their wider influence. This results in the formation of a reward system, with individuals deliberately seeking out activities that promote the release of associated hormones, in order to experience their positive effects.

As such, very simple stimulators, such as a lover’s touch or a photograph, are sufficient to promote an increase in mood and focussed attention. Indeed, research using fMRI has shown that the brains of those who are passionately in love display an activated reward system.


As well as making us feel positive, it seems that that being in love can fundamentally change the way we think.

Psychiatrist Dr Donatella Marazziti, advertised for twenty couples who’d been madly in love for less than six months. She wanted to see if the brain mechanisms that cause you to constantly think about your lover, were related to the brain mechanisms of Obsessive-Compulsive Disorder.

By analysing blood samples, Dr Marazitti discovered that serotonin levels of new lovers were equivalent to the low serotonin levels of Obsessive-Compulsive Disorder patients; an approximate 40% decrease on the control group.

Amazingly, further studies have revealed that strong romantic feelings are also capable of masking physical pain.

Simply by gazing at a picture of their beloved, undergraduate students were able to significantly reduce their experience of pain. The study’s coauthor, Professor Arthur Aron, confirmed that this phenomenon was due to a love-induced activation of areas of the brain that are commonly targeted by pain-relieving drugs.


In fact, the intense activation of the brain’s reward areas can be likened to the effects of cocaine or a large lottery win.

The cocaine association is particularly interesting, given that the study also likened descriptions of passionate love to addiction, another behaviour known to be controlled and regulated by dopamine. Perhaps Robert Palmer was right…

And Finally….

If you began reading this hoping to find instructions on creating a working love potion, then do not despair. For whilst the secret to love cannot be imbibed, it does seem that it can be behaviourally stimulated.

Indeed, Professor Arun has identified three key behaviors to help improve people’s chances of falling in love. All you need to do is:

1)   Find a complete stranger

2)   Begin to reveal intimate details about your lives to each other for half an hour

3)   Finish by simply starting deep into each other’s eyes without talking for four minutes.

Although it may sound bizarre, Arun found that many couples in his experiments reported deep levels of attraction following the exercise, and two even later got married.

So if you want to apply these teachings to the real world, then I wish you the very best of luck. But remember, with great power comes great responsibility…

Paul Blakeley

Paul has an MSc in Reproductive Biology, and is currently dabbling in a bit of writing and website design…If someone would like to give him a job, that would be lovely.

More Posts

Posted on in , , with 53 Comments.


  1. Gem

    Of all your articles this is by far one of my favourites.

    I think we should start a new singles night in London where we put Professor Arun’s three key behaviors to the test. By the end of the year we could have a marriage rate to rival’s!

  2. Paul Blakeley

    Thanks. Yeh, it would definitely be a fun experiment. I’m not sure I’d be able to manage staring into someone’s eyes without talking for 4 minutes though. I’d just end up giggling.

  3. vgharvey48

    Interesting – many couples meet at a party or club where there is dancing. When the slow number comes up there it is: 4 minutes in which you stand close, gaze into each other’ eyes and don’t speak.

  4. Paul Blakeley

    You may be on to something there. Time to alert the DJs and let them know about their awesome power…Actually, best not. They’re bad enough already.

  5. Terri

    This is a really interesting article Paul. I have studied behaviour ecology. So, in theory…
    We could take dopamine to feel in love when we are not and hence trigger the other hormone pathways… or cancel the withdrawal effects of PEA by taking drugs to elevate our PEA levels until our brain catches up?

  6. yen sao thien nhien khanh hoa

    Quận Tân Phú là một quận của Thành phố Hồ Chí Minh. Quận Tân Phú hiện đang sở hữu cũng khá nhiều địa điểm tham quan như địa đạo Phú Thọ Hoà, đình Tân Thới…..và nhiều địa điểm khác. Dân số của quận Tân Phú tính đến 2011 là 419.227 người.

    Yến sào quận tân phú là một khu vực tìm năng. So với yến sào quận tân bình thì quận tân phú không ổn định. Vào những dịp lễ tết thì yến rất chạy ở nơi đây.

    Yến sào thực phẩm giàu chất dinh dưỡng
    Yến sào là loại thực phẩm chức năng đa công dụng. Để được nhiều loại công dụng như vậy thì đầu tiên ta phải điểm danh đến thành phần của yến sào. Yến được cấu tạo từ hơn 45% là protein (vì đây là từ thiên nhiên nên thành phần các tổ có thể không đồng nhất). Phần còn loại cũng được cấu thành từ các chất bổ dưỡng, hơn 18 loại axit amin và nhiều chất vi khoáng khác nhau ( tùy vào loại yến mà chất vi khoáng có ít hay nhiều). Có thể nói, yến như 1 món ăn chơi nhưng lại bổ ung đầy đủ các chất dinh dưỡng cho người dùng.

    Ngoài ra nhờ có nhiều chất đặc thù mà ngoài cung cấp đầy đủ người dinh dưỡng cho yến mà yến còn có thể ngăn ngừa và phòng chống nhiều loại bệnh khác nhau. Trong đó đặc biệt nổi bật là làm hỗ trợ hệ hô hấp, cùng hệ tim mạch. Yến có thể làm sạch phổi giúp hô hấp dễ dàng hơn và phòng ngừa vài bệnh về đường hô hấp. Ngoài ra yến còn có thể giúp tăng cao lượng hồng cầu trong máu, giúp tăng kháng tính cho cơ thể cũng như giảm nguy cơ về các bệnh sơ vữa động mạch.

  7. yen khanh hoa chung san

    Yến nhà: Môi trường chim yến sinh sống được kiểm soát tốt hơn, hạn chế được các yếu tố có hại xâm nhập tổ yến so với ngoài môi trường thiên nhiên hoang dã, nên độ an toàn cho sức khỏe sẽ cao hơn. Yến huyết: Quý hiếm, khó khai thác, thường có giá trị cao nhất trong các loại tổ yến. Hồng yến: Quý hiếm và giá trị cao đứng sau Yến huyết. Bạch yến: Phổ biến, dễ chế biến thành các món ăn, ngon và kinh tế nhất.

  8. yến khánh hòa chưng sẵn

    Yến thô: Là loại yến chỉ mới được thu hoạch xuống và vẫn còn rất nhiều tạp chất và lông chim bám trên tổ. Yến tươi: Chỉ trải qua khâu làm sạch lông và tạp chất từ những tổ yến thô, khi chế biến sẽ không mất thời gian làm sạch tổ và không phải trải qua giai đoạn ngâm nước để yến mềm trở lại. Yến làm sạch (hay còn gọi là yến tinh chế): Đã được làm sạch lông và tạp chất, thổi khô, tiện lợi cho việc chế biến mà không mất nhiều thời gian.

  9. yen hu

    Yến nguyên tổ: Hình dạng tổ được giữ gần như nguyên vẹn so với lúc khai khác, nên khi chế biến, sợi yến nở to – dài làm cho món ăn rất ngon. Và tính thẩm mỹ cao. Yến gãy tổ: Rất kinh tế với hàm lượng dinh dưỡng không thay đổi so với yến nguyên tổ. Chân tổ yến: Rất kinh tế, là phần già nhất của một tổ yến, lại rất dòn, và nở nhiều nhất so các phần khác của tổ yến. Yến sào theo xuất xứ: Người tiêu dùng có thể tìm kiếm các thông tin về các loại yến sào này trên Internet. v.v…

  10. nước tinh khiết lavie quận 1

    Nước khoáng là nước từ một mùa xuân khoáng vật có chứa khoáng chất khác nhau, chẳng hạn như muối và các hợp chất lưu huỳnh. Nước khoáng có thể được sủi bọt (nghĩa là “lấp lánh”) do chứa khí.Theo truyền thống nước khoáng được sử dụng hoặc tiêu thụ tại nguồn của mùa xuân, thường được gọi là “tham gia các vùng nước” hoặc “việc chữa bệnh.” Trong khu vực như Spa, tắm hoặc wells, thành phố đã phát triển.

  11. nước khoáng lavie quận 9

    Nước suối, nước khoáng Lavie là thương hiệu nước uống đóng chai được ưa chuộng trên thị trường. Sản phẩm được sản xuất trên dây chuyền công nghệ hiện đại, quy trình sản xuất khép kín không qua xử lý hóa học tốt cho sức khỏe người tiêu dùng. Với hàm lượng khoáng nhẹ và ổn định, không gây ra triệu chứng vôi hóa hoặc sỏi thận, nước khoáng Lavie sẽ giúp tăng cường quá trình trao đổi chất trong cơ thể, bù đấp lượng khoáng chất mất đi khi cơ thể vận động mỗi ngày.

  12. nước khoáng lavie quận thu duc

    Nước Lavie là sản phẩm nước uống được sản xuất bới Nestlé Water một trong những công ty nước uống đóng chai hàng đầu thế giới. Sản phẩm được sản xuất trên dây chuyền công nghệ khép kín, hiện đai đảm bảo an toàn và tốt cho sức khỏe người tiêu dùng. Là đại lý phân phối chính thức sản phẩm nước Lavie trên thị trường Man Water cam kết mang đến với quý khách hàng những sản phẩm nước uống chất lượng với giá thành hợp lý nhất. Với đội ngũ nhân viên chuyên nghiệp, phục vụ chu đáo, tận tình chắc chắn mang lại sự hài lòng khi sử dụng dịch vụ của chúng tôi. Mọi chi tiết xin liên hệ:

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *

share Share on Facebook ">Share on Twitter

Visit us on:

FacebookUnpopular Science on Facebook TwitterUnpopular Science on Twitter SubscribeSubscribe to Unpopular Science